Los populistas

"Los populistas no sentían que pudieran llegar a ninguna parte en sus fiestas, así que organizaron las suyas propias". - Annabel Beal

The Independent People’s Party (Populist) Convention at Columbus, Nebraska, where Omer Kem was nominated for Congress, July 15, 1890

La Convención del Partido Popular Independiente (populista) en Columbus, Nebraska, donde Omer Kem fue nominado para el Congreso, 15 de julio de 1890
Por cortesía de Historia de Nebraska, RG2608-2184-a

En julio de 1890, más de 800 delegados de 69 condados de Nebraska se reunieron en Bohanan's Hall en Lincoln. Estaban allí para organizar un nuevo partido político para convertir sus ideas en ley. Se llamaban al grupo el Partido Populista. La plataforma de su partido, las políticas que defendían para los votantes, incluía la mayor parte de la plataforma de la Alianza de los Agricultores. Los populistas también querían la propiedad estatal de los ferrocarriles y el telégrafo, reforma agraria, acuñación de plata gratuita e impuestos más bajos. Pero también agregaron tablas que pedían la adopción de una votación secreta en las elecciones, tarifas de flete en la ley que no eran más altas que las de Iowa, pensiones para los viejos soldados, una jornada de ocho horas para los trabajadores (pero no para los agricultores) y un aumento en la cantidad de dinero en circulación a un equivalente de $50 por persona en el país. En julio, los populistas se reunieron nuevamente, esta vez en Columbus, para nominar candidatos.

La Convención Popular nominó a una lista completa de candidatos, incluido el presidente de la Alianza de los Agricultores, John H. Powers de Trenton, como el candidato populista a gobernador de Nebraska. La campaña que siguió fue emocionante. Con una sequía fulminante ese verano, los oradores de la Alianza declararon una y otra vez: "Nosotros los agricultores no cultivamos, así que simplemente crearemos el infierno". Un picnic populista en Cushman Park en Lincoln atrajo a 20.000 personas. En la pequeña ciudad de Wymore, se contaron 1.050 carros de agricultores en un desfile populista. Ese mismo día en Hastings, se contaron 1.600. Los eslóganes, las canciones y la cobertura semanal de los periódicos impulsaban la causa populista.

Los viejos políticos del estado y los principales periódicos, por otro lado, llamaban a los populistas "semillas de heno", "hijos del trabajo de manos calientes", "matones políticos" y "cerdos en la sala". No importaba.

Cuando regresaron los resultados electorales en noviembre de 1890, el Partido Republicano había perdido casi todas las carreras por primera vez desde convertirse en estado.

  • Los populistas habían ganado un claro control del Senado estatal, con 18 miembros populistas, ocho demócratas y siete republicanos.
  • Los populistas controlaban la Cámara de Nebraska, con 54 populistas, 25 demócratas y 21 republicanos.
  • No se había enviado ni un solo republicano al Congreso en Washington. En el primer distrito alrededor de Lincoln, un joven abogado llamado William Jennings Bryan había sido elegido, a pesar de que los expertos no le habían dado ninguna oportunidad. En el segundo distrito alrededor de Omaha, William A. McKeighan fue elegido; era un orador poderoso que había sido designado tanto por los populistas como por los demócratas. Y en el tercer distrito al oeste, un populista del condado de Custer, Omer M. Kem, había sido elegido.
  • La carrera por la gobernación fue muy reñida. El demócrata, James E Boyd, se llevó la victoria con 71,331 votos. El candidato populista, John H. Powers, quedó en segundo lugar con 70.187 votos, y el republicano, L. D. Richards, obtuvo 68.878 votos.

Vea esta breve historia de los populistas. De la producción de NET Television de 1984 "Plowing Up a Storm" [Arando una tormenta].

La carrera para gobernador pronto resultó ser importante. Durante la sesión legislativa que siguió, los populistas aprobaron una ley que ordenaba el voto secreto en las elecciones estatales. Proporcionaron libros de texto gratuitos a las escuelas y aprobaron la primera ley de educación obligatoria del estado. Por primera vez, todos los jóvenes de Nebraska recibían una educación escolar común. Aprobaron una ley de depósitos de fondos públicos y leyes de seguros mutuos. Aprobaron una ley que establecía la jornada de ocho horas como jornada legal, excepto en la granja, pero la Corte Suprema del estado derogó esa ley. Uno de los principales objetivos populistas fue la reducción de las tarifas de transporte ferroviario. Después de una lucha sin cuartel en la legislatura, finalmente se aprobó un proyecto de ley que recortaba las tarifas a las que se aplican en Iowa. Pero el gobernador demócrata Boyd vetó el proyecto de ley. Pensó que arruinaría todos los ferrocarriles del estado, ya que el tonelaje de mercancías enviadas de Iowa era cuatro veces mayor que el de Nebraska. Los populistas no podían obtener la mayoría de tres quintos de los votos para anular el veto.

En 1892, los populistas estaban llenos de esperanza. El partido se había organizado a nivel nacional y nominó a un candidato a la presidencia. En Nebraska, nominaron a un político más experimentado como su candidato a gobernador, Charles H. Van Wyck. Pero los demócratas nominaron al conservador plantador de árboles J. Sterling Morton como su candidato, y Morton hizo campaña principalmente contra los populistas. Como resultado, el republicano Lorenzo Crounse fue elegido gobernador. El demócrata Bryan y los populistas McKeigahan y Kem regresaban al Congreso, pero tres nuevos escaños creados por el censo de 1890 fueron todos para los republicanos. El único aspecto positivo para los populistas fue que pudieron reunirse con los demócratas en la legislatura estatal y eligieron a un juez populista del condado de Madison, William V. Allen, para el Senado de los Estados Unidos.

En 1894, el "Orador de lengua plateada" William Jennings Bryan cambió el panorama político. Ese año, Bryan se convirtió en editor del periódico demócrata más poderoso del estado, el Omaha World-Herald. Una sequía había provocado malas cosechas durante dos años. Y muchos agricultores estaban convencidos de que lo único que los salvaría era la acuñación gratuita de plata. En la convención demócrata de 1894, Bryan pudo fusionar el Partido Demócrata con el Partido Populista. La convención nominó a todo un boleto estatal populista. El único demócrata destacado en la lista era el propio Bryan, nominado para el Senado de los Estados Unidos. En las elecciones, el demócrata/populista Silas A. Holcomb ganó las elecciones para gobernador. Pero los republicanos ganaron casi todos los demás cargos estatales. Omer Madison Kem fue el único populista reelegido. Y en la legislatura estatal, los republicanos eligieron fácilmente a un abogado del ferrocarril Union Pacific, John Thurston, para el Senado de los Estados Unidos. Eso debe haber sido particularmente irritante para los populistas.

Holcomb fue reelegido gobernador en 1896 y otro populista, William Poynter, fue elegido en 1898. El partido pudo impulsar muchas de sus ideas, pero no logró aprobar sus propuestas más importantes. Y el partido, como tercero independiente, nunca pudo obtener el control completo del gobierno estatal. El partido se disolvió en 1908. Su mayor influencia pudo haber venido a través de su fusión con los demócratas y la plataforma de lanzamiento que proporcionó a William Jennings Bryan.